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The End Was Only The Beginning

LESSONS LEARNED:  GROWTH AND GRACE

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As  I  revealed  at  the  end  of  the  Epilogue  (page  202),  my  wife, mother,  and  younger  son  all  passed  away  in  the  same  year.  After  losing  three  family  

members  virtually  all  at  once,  I learned  lessons  I  now  share  with  support  

group  members and  others  —  and  following  is  a  brief  summary.

 

Check your ego at the door

When  people  who  have  just  lost  a  friend  or  loved  one  are asked  in  so  

many  words  why  they’re  sad,  they  usually respond  in  predictable  ways,  

including  “I  miss  him”...  “She was  my  best  friend”...  “I’m  alone  now”...  

“I  have  no  one  to hang  out  with.”  Note  that  in  every  case  the  speaker  

takes center  stage  and  makes  it  all  about  I,  me  and  myself.

 

When  moving  through  grief  and  anguish  at  any  level, elevate  your  thoughts above  self.  Leaving  yourself  out  of the  equation  makes  you  more  able  to  

cope  with  loss.  But this  is  easier  said  than  done:  The  old  saying  that  “life  isfor the  living”  is  true.  But  we  must  always  remember  that  the deceased  is  atpeace  in  a  joyful  place.

 

For  this  reason,  we  should  concentrate  on,  celebrate and  rejoice  in  our  

happiest  memories  of  the  person.  Deep grief  is  hard  to  keep  at  bay,  but  anytime  you  begin  to succumb  to  it,  think  of  things  like  that  first  anniversary

party,  that  hiking  trip  with  campfire  meals  worthy  of  a  top chef,  or  when  

your  friend  or  loved  one  fell  into  the  pool  fully clothed  and  turned  the  

accident  into  a  brief  comedy  act  that drew  cheers.

 

Live in the Moment

It  is  not  only  okay  to  grieve  —  it  is  important  to  grieve.  We  all  go  

through  it  in  different  ways,  mourning  for  days, months  or,  even  years.  But since  none  of  us  has  any  idea  how many  days  we  ourselves  have  left  on  

this  little  planet,  we should  all  live  in  the  moment,  embracing  it  for  what  it is  and finding  the  joy  in  it.  Try  your  best  to  do  so,  no  matter  the  task

and  no  matter  whom  you  happen  to  be  with.

 

By  no  means  do  you  need  to  stop  in  your  tracks  and tell  yourself  to  enjoy  the  moment  every  hour  of  the  day,  or else  you  would  never  get  anything  

done.  But  opportunities pop  up  more  often  than  you  may  think.  One  I  

remember a time  in  Italy,  when  I  found  myself  sitting  at  a  table  with

locals  who  spoke  no  English.  I  offered  to  buy  them  a  bottle of  wine,  and  

before  long  the  whole  table  was  laughing and  communicating  in  ways  that  went  beyond  words.  I’m also  reminded  of  the  time  I  struck  up  a  brief  chat  with  the electrician  who  was  busily  replacing  an  outlet  in  my  kitchen,

switching  from  the  weather  to  asking  how  he  got  into  his business.  I  may  

not  have  realized  it  at  the  time,  but  I  was appreciating  that  every  human  

being  on  earth  is  unique and  has  his  or  her  own  story.  Over  the  days  and  weeks, connecting  enough  moments  to  the  next  moment  can  enrich your  

own  life  story  beyond  measure  if  you  allow  it  happen.

 

Try to find joy in everything

Make  sure  joy  and  laughter  remain  a  part  of  your  life.  Sure, we  all  have  

moments  that  require  a  somber  attitude,  but try  your  best  to  make  

lighthearted  moments  outweigh  the serious  ones.  A  day-by-day  example:  

While  driving  alone between  appointments  with  clients,  a  boring  but  

necessary task,  I  sometimes  turn  off  the  radio  and  my  phone  to  relax,

meditate  briefly  and  communicate  with  Mary  Alice  —  and boring  morphs  

into  happy.  A  once-in-a-lifetime  example:  For  the  celebratory  wake  for  my  

mother  Jo,  who  passed away  at  age  99,  my  brothers  and  I  orchestrated  a  

respectful but  joyful  remembrance  for  a  woman  who  was  known  for

her  great  sense  of  humor.  Throughout,  her  grandchildren celebrated  her  wit  and  wisdom  in  a  series  of  stories.

 

Also,  be  careful  not  to  take  yourself  too  seriously.  We all  live  more  fulfillinglives  if  we  remember  the  old  saying,  “Life  is  short.  Play  hard.”  Our  time  

on  earth  is  fleeting,  and no  one  leaves  here  alive.

 

Another  aphorism  worth  remembering  is  “It’s  the journey  that’s  important,  

not  the  destination.”  We  already know  the  destination,  after  all;  what  we  

don’t  know  is  when that  will  come.  An  auto  accident,  a  heart  attack,  a  

brain tumor  or  something  we  could  never  imagine  in  a  million years  might  whisk  us  off  this  earthly  plain  —  but  if  we  live in  the  moment  and  find  

joy  in  all  we  do,  we  can  arrive  at  the final  destination  with  few  or  no  

regrets.

 

Recognize that there are no coincidences

Most  people  believe  in  God  or  at  least  a  higher  power  in  one

form  or  another,  but  regardless  of  your  view  of  religion  it  is

important  to  remember  that  there  are  no  coincidences.  My

own  experience  convinces  me  there  are  no  accidents  in  life

and  that  everything  happens  for  a  reason.  Many  times  it’s

difficult  to  understand  why  things  happen  as  they  do,  and

it  is  up  to  us  to  try  to  find  meaning  in  whatever  comes  our

way.  For  example,  if  my  name  hadn’t  been  in  the  Atlanta

newspaper  and  Mary  Alice  hadn’t  seen  it  and  decided  to  pick

up  the  phone  and  call,  it’s  quite  possible  we  never  would

have  reunited  and  gotten  married.

 

Open your heart and mind to the universe

One  of  my  favorite  expressions  is  “Listen  with  your  heart.”  In other  words,  feel  your  life.  Some  call  it  instinct.  Others  call it  a  visceral  response  to  

experience.  I  simply  call  it  listening with  your  heart.

 

Whether  something  feels  right  or  wrong,  it  is probable  that  your  heart  or  

soul  or  spirit  is  trying  to  tell  you something.  Listen  to  that  message.  It  may be  a  quiet  message from  your  inner  voice  telling  you  that  danger  lurks  nearby...  or  perhaps  an  instinctual  dislike  of  a  person  you’ve  just met.  Once  

you  learn  to  trust  your  inner  voice,  you  can  move through  life  making  

better  decisions  and  experiencing  life  in a  more  meaningful  way.  Those  

messages  are  rarely  wrong  if you  only  take  the  time  to  listen.

 

Dont be afraid to love

Love  comes  in  many  forms.  We  love  our  parents,  our  kids, our  spouses,  ourpets,  our  friends,  our  work,  our  possessions.  On  a  higher  plain,  I  believe  

in  the  simple  truth  that  God is  love.  And  whoever  God  may  be,  he  or  she  

is  also  the wellspring  of  life,  and  godly  love  is  one  of  the  most  vital

aspects  of  life.  Some  find  it  difficult  to  even  let  themselves love,  perhaps  

because  they  didn’t  experience  it  when  growing up.  If  learning  to  love  is  

hard,  it  is  also  possible;  once  again, the  answer  is  to  listen  with  your  heart.

 

Even  men  can  love  men  without  being  stigmatized.  For  example,  we  often  

hear  sports  teams  talk  about  the  love the  players  have  for  one  another  —and  the  same  goes  for men  and  women  in  the  military  or  law  enforcement.  “Love” is  part  of  their  culture  and  creed.  (In  my  eyes,  women  are better  at  

loving  others.  Why?  Because  they  function  better  on the  emotional  level,  

communicating  from  the  heart.)  So  why not  consider  love  a  part  of  our  

daily  lives  with  friends  and close  workmates?  Showing  that  you  love  them  

through  your actions  and  words  can  strengthen  your  friendships  and  make

life  all  the  richer.

 

Embrace your solitude

Whether  you  lose  a  spouse  through  death  or  divorce  or simply  lose  a  job  ora  friend,  try  to  embrace  the  feeling  of aloneness  it  brings.  Look  inside,  not  outside,  for  the  best ways  to  cope.  Too  many  people  fill  their  lives  with  

parties, alcohol,  empty  relationships  and  superficial  activities  in  the wake  of  

loss,  holding  it  at  arm’s  length  and  not  embracing it.  If  you  can  discipline  

yourself  to  resist  filling  your  life  with distractions,  you  can  listen  to  your  

heart  to  find  answers  to question  after  question  after  question.

 

There  is  peace  and  comfort  in  silence.  While  Tibetan Monks  may  take  this  

to  an  extreme  as  they  silently  meditate for  hours,  there  is  beauty  in  how  

they  become  “one  with  the universe.”  And  we,  too,  can  practice  embracing  our  solitude to  gain  strength  in  the  peace  found  there.  As  we  think  about

our  own  journeys,  we  must  remember  that  the  path  we’re  on now  is  our  path  only  in  this  lifetime  —  and  it  is  up  to  us  to take  the  responsibility  to  

enjoy  it.

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